I over 30 år med å snakke med racerførere, har jeg mistenkt at noen få av dem har fått en hjerneskade underveis. Men til nå har jeg aldri hørt en åpent snakke om det. Ikke en som ikke er pensjonist, i hvert fall.

Gå frem Aaron «AJ» Muss, en 27 år gammel tidligere olympisk snowboarder som er fast bestemt på å komme til toppen i IMSA-racing, til tross for at han døde i nesten 30 sekunder i en ambulanse for åtte år siden etter en rutineoperasjon som kom ut av medisinsk kontroll. . Konsekvensene av det har satt sitt nevrologiske preg på ham, men han er fast bestemt på å ikke la det stoppe ham.

Muss kjører for Bryan Herta Autosport Hyundai-troppen i TCR-klassen til IMSAs Michelin Pilot Challenge og har kun kjørt biler i et par år. Han gjorde sitt navn i bakkene, kjørte i snowboard-arrangementer på verdensmesterskapsnivå og hadde sikte på OL.

Men den drømmen ble til et mareritt i april 2014, da han gjennomgikk en skulderoperasjon etter en skade påført i fjorårets FIS Snowboard World Championships.

«Jeg vokste opp i Colorado, og snowboard var livet mitt,» sier han. «Det var min lidenskap. Jeg så OL på TV og jeg er som «Mamma, jeg vil bli en olympier!» og hun er som «Klart du gjør det, kjære».

«Hun sa at hvis jeg virkelig ville gjøre det, måtte jeg gå på skiskole. Så i stedet for å sette meg i barnehage, satte hun meg der. Og hver time jeg ikke var på skolen, var jeg på skiskolen. Over tid foretrakk jeg snowboard fremfor ski, selv om jeg egentlig ikke brydde meg – uansett hva som måtte til for å bli en olympisk spiller!

«Men så hadde jeg en veldig alvorlig ulykke, og jeg endte opp med livsstøtte på grunn av en operasjon for en skade jeg hadde hatt. Og hele livet mitt ble tilbakestilt på det tidspunktet. Jeg døde. Hjertet mitt stoppet og jeg måtte gjenopplives. Jeg skulle våkne opp hjernedød, det var det de sa til mamma ville skje. Jeg var ikke engang forventet å være der, kognitivt.»

AJ Muss var en vellykket snowboardkjører før hans livsendrende traumer

Foto av: Michael L. Levitt

Her er hva som skjedde. I en alder av 19 dro Muss til sykehus for en rutineprosedyre for å fikse skulderen hans, som han hadde rykket ut av ledd i et kraftig sammenstøt mot en port under et snøbrettløp året før. Dette ville være en permanent løsning for å få slutt på smertene han har lidd siden.

«Jeg hadde revet begge labrum i to,» husker han. «De gjorde en ganske intensiv operasjon, kalt en Latarjet, så de boret inn i skulderen min så den aldri kan komme ut igjen, den holdes på plass av beinet.

«Det gikk greit. Jeg dro hjem, men jeg er veldig redd for pharma. Jeg liker ikke smertestillende, jeg liker bare naturlige ting, te, urtestoffer, og jeg blir redd for avhengighet av legemidler fordi jeg har en veldig avhengighetsskapende personlighet. Smertestillende medisiner skremmer meg.

«Jeg la meg flatline i ambulansen, men de klarte å stabilisere meg. Jeg ble intubert, de satte meg i medisinsk-indusert koma da jeg kom til sykehuset, hvor jeg kjempet for livet mitt.» AJ Muss

«De ga dem til moren min, så jeg visste at hun aldri ville overdose meg. Du vet, du kommer ut av operasjonen og du er dårlig på medisinene, så mamma hadde ansvaret for medisinen hjemme. To netter etter operasjonen kom hun for å sjekke meg på rommet mitt i kjelleren vår, og hun fant meg klokken 3 om morgenen med øynene rullet inn i bakhodet. Jeg var helt borte.

«EMT-ene dukket opp og de antar at jeg overdoserer, fordi jeg er en tenåring, det er det de gjør. Moren min sverger til dem at jeg ikke har OD, og ​​de prøver å få meg til å spy, og gjett hva, ingenting er der. Men det som skjedde er at jeg aspirerte – så all væsken fra magen gikk inn i lungen [a condition known as a Pulmonary edema] og spratt den. Så det ga meg øyeblikkelig lungebetennelse, så jeg kan ikke puste mer.»

I forsøket på å redde ham, hadde legene uforvarende bare gjort situasjonen langt verre …

«De brakte meg til sykehuset i Breckenridge, Colorado, men det hadde ikke noe stort traumesenter – de prøvde å fikse meg, men så snart de gjorde det, gikk noe annet galt. Vi ante ikke at jeg hadde et hull i hjertet, og den dag i dag vet ingen når det skjedde der, for jeg pleide ikke å ha det.

Muss deler sin Bryan Herta Autosport Hyundai Elantra N TCR med Ryan Norman i IMSAs Michelin Pilot Challenge-serie

Muss deler sin Bryan Herta Autosport Hyundai Elantra N TCR med Ryan Norman i IMSAs Michelin Pilot Challenge-serie

Foto av: Jake Galstad / Bilsport bilder

«De prøvde å ta meg med i et helikopter til Denver, hvor det er et veldig bra traumesenter, og været ruller inn slik at helikopteret ikke kan ta av. Så jeg går inn på en mobil akuttstasjon og det er bare én tunnel mellom Breckenridge og Denver på I-70 – og den er stengt for bygging! Jeg måtte ha politieskorte, de åpnet tunnelen spesielt for meg, så vi tok en reise som burde vært 90 minutter eller mer, jeg kom dit på en time. Hvis det ikke var for det, hadde jeg vært død, det er jeg sikker på.

«Jeg vet at jeg høres ut som jeg finner på dette, for du kan ikke finne på dette! Jeg la flatline i ambulansen, men de klarte å stabilisere meg. Jeg ble intubert, de satte meg i et medisinsk-indusert koma da jeg kom til sykehuset, hvor jeg kjempet for livet mitt.»

Etter to uker, mens tilstanden hans ble utbedret og lungene kom seg, ble han brakt rundt – men med en usikker prognose da legene hans visste at hjernen hans hadde sultet på oksygen mens han hadde flatlining.

«Jeg våknet og jeg kunne ikke snakke, skrive eller lese,» sier han. «Jeg lærte meg å snakke på nytt – åpenbart, mens jeg snakker til deg! – og skrivingen min er som på sjetteklassenivå. Håndskriften min er som en fireårings med fargestift! Men min motoriske funksjoner og evne til sport, som aldri ble borte. De vet ikke hvorfor.

«Men jeg vokste opp med å ville bli og Olympian, og jeg visste at jeg fortsatt kunne gjøre det. Dette var bare enda et hinder. Jeg la hodet ned og jobbet hardt og kom egentlig tilbake fra de døde.»

Etter å ha vært i koma og lært å snakke igjen, var Muss utrolig nok tilbake på snøen, trente og konkurrerte, bare tre måneder senere. Det var et fantastisk comeback som sjokkerte alle som så det skje.

Han legger stolt til: «Jeg fortsatte med en meget vellykket karriere – et år etter ulykken min, i North American Cup, som er som IMSA for snowboard – jeg var bare av pallen én gang, og jeg klarte bare ikke å vinne to arrangementer. Det er de fleste seirene noen har hatt på en sesong noensinne, og jeg var nesten ubeseiret.

Som en side satt jeg med AJ og lagkameraten hans Ryan Norman til middag kvelden før intervjuet vårt. Min eneste anelse om Musss nevrologiske tilstand er da han reagerte på restaurantens påstand om at muslingsuppen er «verdensberømt» – noe han gjentar om og om igjen, som om han har glemt ordene han nettopp sa. Men han har en så smittende personlighet – og elsker tydeligvis å snakke uansett – at den midlertidige «feilen» knapt er merkbar.

Muss sliter med korttidshukommelsen sin, men sier at dette har sine fordeler når han har en sub-par kvalifisering

Muss sliter med korttidshukommelsen sin, men sier at dette har sine fordeler når han har en sub-par kvalifisering

Foto av: Brett Farmer / Bilsport bilder

«Jeg har tre, fire måneder av livet mitt som jeg bare ikke husker», svarer han når jeg spør om hukommelsesproblemene hans. «Jeg har også mistet litt korttidshukommelse, så alt som har skjedd nylig, glemmer jeg det.

«Jeg spøker med at hvis det ikke er i Google-kalenderen min, kommer jeg ikke til å huske det. Det er slik jeg kartlegger dagen min. Men hvis jeg har en dårlig kvalifiseringsøkt, en time senere har jeg helt glemt det. Jeg vet jeg gjorde det, men jeg stoler på notatene jeg gjør med ingeniørene mine.

«Som idrettsutøver er det veldig hyggelig å ha et korttidsminneproblem, det lar deg gå videre. Jeg overtenker ikke for mye fordi jeg ikke kan. Mye av det å være proffidrettsutøver handler om hvem som takler motgang best. Hvem kan tilpasse seg raskest. Som Mike Tyson sier, har alle en plan til de får et slag i ansiktet. Du setter deg i en racerbil med en plan. Så snart det blir grønt, er alt ut av vinduet!»

«Jeg er flink til å akseptere at jeg ikke kan alt, jeg er villig til å lære, og jeg regner med at til og med Max Verstappen lærer små ting hver dag! Den smarteste mannen i rommet er den stilleste mannen fordi han lytter.» AJ Muss

Muss har gått gjennom så mye, ikke bare traumet etter helsehendelsen hans, men en full karriere som snowboardkjører. Og ja, han kom seg til OL i 2018, og deltok i Sør-Koreas vinterleker for Team USA i parallell storslalåm. Selv om han ikke er offisielt pensjonert fra den sporten ennå, får du følelsen av at det ikke er langt unna.

«Jeg har hatt mange skader og mange operasjoner,» reflekterer han. «Jeg har vært under kniven tonnevis, og kroppen min holder seg ikke så godt som jeg skulle ønske. Det er bare navnet på spillet. Jeg har brukket ryggen fem ganger, jeg har hatt seks-sju prosedyrer som har tatt en toll. Jeg kan snowboard i tre dager med trening og racing, men så må jeg ta to dager fri fordi jeg knapt kan gå. Jeg sliter til og med med å komme meg ut av sengen.

«Racing er mye lettere for kroppen min, og med alderen kommer et bur! Jeg ønsket et nytt kapittel i livet mitt. Jeg oppnådde målene mine i snowboard, selv om jeg ikke vant noen medalje i OL og jeg vant aldri en totaltittel i verdenscuppen.

«Men jeg hadde mye suksess der oppe, vant mange løp og jeg er takknemlig. Jeg trives med å være student igjen. I fjor var førsteårsåret mitt [in car racing] og nå er jeg en sophomore og lærer så mye. Jeg liker å ikke være best på noe, men å kjempe for det, for å komme dit en dag.»

Etter å ha startet med å ha det gøy i drifting – han er også en lisensiert fallskjermhopper med over 500 hopp under beltet i tillegg til 250 fly med vingedrakt – begynte AJ å kjøre skikkelig i 2021 med Copeland Motorsports Hyundai TCR-troppen. I år har Muss flyttet opp til fabrikkteamet, og han er fast bestemt på å gjøre navnet sitt.

Muss ser på teamsjefen og tidligere IndyCar-racer Herta som en mentorfigur

Muss ser på teamsjefen og tidligere IndyCar-racer Herta som en mentorfigur

Foto av: Geoffrey M. Miller / Bilsport bilder

«Racing har blitt en lidenskap for meg og min karriere nå,» sier han. «Jeg er ikke i nærheten av toppen: Jeg tjener fortsatt tideler, ikke tusendeler. Jeg er godt klar over marginene og hvor jeg må være. Men jeg er også klar over at jeg konkurrerer mot folk som er oppvokst i gokart. Jeg har vært i en racerbil i bare to år.

«Jeg tror jeg er flink til å akseptere at jeg ikke kan alt, jeg er villig til å lære, og jeg regner med at selv Max Verstappen lærer små ting hver dag! Den smarteste mannen i rommet er den stilleste mannen fordi han lytter. Jeg er trenerbar, og selv om jeg ikke er enig i en idé, skal jeg i det minste prøve det. Jeg har konkurrert på de høyeste nivåene i en annen idrett, og 80 prosent av dette er mentalt. Vi har alle ferdighetene til å drive, men det er hvordan du oppnår disse målene mentalt, som er nøkkelen.»

Muss sier også at han har lagt merke til en stor endring i racing for Hertas lag, som jobber i hans favør.

«Når jeg kom til fabrikkprogrammet, har jeg fått så mye kunnskap, det er så mye støtte – ingeniørarbeidet og støtten fra gutta på BHA,» sier han. «Bryan er fenomenal. Han er ikke bare en teameier, han er en venn og en mentor. Han vil det beste for oss. Han sier: «Du er kanskje ikke alltid med oss, men du vil dra herfra bedre enn du kom.» Jeg vil bare være her for alltid!»

Muss sier at målet hans er «å bli en fabrikksjåfør på heltid en dag» og ønsker å kjøre race på verdensberømte baner som Spa-Francorchamps, Le Mans og Daytona.

«Og kanskje Nordschleife», sier han, og nøler litt for første gang i intervjuet vårt, «men jeg vet ikke hvor godt det vil passe med korttidshukommelsen min! Det er et så langt spor…

«Jeg vil være den IMSA-sjåføren som blir kalt opp til å kjøre utenlands. Jeg bodde i Europa i fire år, og jeg elsker det der. Men jeg vil bare kjøre biler. Racerbiler og ha det gøy.»

Historien hans er like bemerkelsesverdig som jeg har hørt førstehånds – der oppe med Mika Hakkinen på hans nesten dødelige Adelaide-krasj og Ari Vatanen på sin Rally Argentina-shunt. I likhet med dem er han helt klart en målrettet fighter, og hvem vet hvor hans andre idrettskarriere kan føre, med bare 27 år?

Muss ønsker å rase utenfor USA også, og har tydeligvis viljen til å lykkes

Muss ønsker å rase utenfor USA også, og har tydeligvis viljen til å lykkes

Foto av: Jake Galstad / Bilsport bilder

Kilde lenke

By Gutleif Hansen

Ekspert på gjennomføring av tekstsendinger og spesialist på lagidrett. I sportsjournalistikk siden 2012. En fan av motorsport og motorsport.