Med Le Mans 24 timer i horisonten, sier Sebastien Bourdais at hans sportsbilracing-odyssé «er i ferd med å bli mye galere». Han tar ikke feil.

Franskmannen har vært en gjenganger i sportsbiler de fleste av de siste to tiårene, men forskjellen denne gangen er at det ikke er parallelt med et enseterprogram. For første gang siden 2010 har den fire ganger Champ Car-mesteren ingen amerikansk tur med åpent hjul i år. I stedet har han delt fokuset mellom IMSA Sportscar Championship med Chip Ganassi Racings Cadillac DPi-VR, og World Endurance Championship med Vector Sport i den allestedsnærværende LMP2 ORECA-Gibson 07.

Bourdais erkjenner at døren til en IndyCar-retur nå er «ganske mye» lukket.

«Jeg håpet fortsatt på at det kunne bli noe i år mot slutten av sesongen med kanskje et tredje bilprogram som starter for å hjelpe det,» sa han til Autosport før han sikret en andre IMSA-seier for sesongen på Detroits Belle Isle. «Men jeg tror det er stort sett alt begravet på dette tidspunktet.

«For fremtiden er Cadillac-kontrakten stort sett eksklusiv, så det er svært usannsynlig at den vil åpne opp noen form for dører. Ja, jeg synes det er ganske mye [done]. Ikke så mye av valg, men bare muligheter – racing handler mye om det.»

Det glitrende IndyCar-kapittelet i karrieren hans kan nå være bak ham, men Bourdais er begeistret over det som kommer i horisonten. Det er den siste sesongen for 2017-epoken Daytona Prototype internasjonale biler før LMDh kommer for å møte Le Mans Hypercars i IMSA og WEC. Detaljer om Caddys planer for sin Dallara-baserte LMDh som skal kjøre i WECs Hypercar-klasse og IMSA GTP vil bli fullstendig avslørt på torsdag, men Ganassi forventes å spille en stor rolle i utviklingen av General Motors siste prosjekt.

«Det er ment å starte ganske snart,» sier Bourdais. «Det er alltid flott å være i begynnelsen av utviklingen av den nye babyen, og jeg tror vi vil føle det samme i programmet.

Bourdais har tatt fire pole positioner fra seks løp i IMSA i år og kommer til å ha en stor rolle å spille i Cadillacs LMDh-prosjekt

Foto av: Michael L. Levitt / Bilsport bilder

«Denne DPi-bilen er helt fantastisk å kjøre, fordi den er et ganske nytt program hos Ganassi, og vi gjør fortsatt store fremskritt. På Mid-Ohio startet vi veldig dårlig og gjorde så betydelige fremskritt til det punktet hvor en Acura-bane kanskje ikke var så mye av en Acura-bane lenger, til tross for at vi var 25 kilo tyngre enn de var.

«Det er det kule med racing – når du tror du har nådd en blindvei eller maksimalt av hva bilpotensialet er, så kan det være noe igjen. Det er det du streber etter for å prøve å fortsette å heve den baren.»

Som Bourdais antyder, finner Ganassi fortsatt sine føtter i IMSA. Den ble med i DPi-klassen i fjor med en enkeltbilinngang før den utvidet til to for i år og brakte Bourdais tilbake til folden (etter at han hadde vært en del av Ganassis Ford GT-innsats) til partneren Renger van der Zande. Og selv om parets to seire er de eneste pallplassene de har å vise for sesongen så langt, førte Bourdais til å innrømme at «vi allerede har hatt minst én for mange jokere» til å bli betraktet som automatiske tittelkandidater med fire løp igjen, deres tempo har absolutt ikke vært i tvil.

«Å gjøre dette i koordinering med F3000-programmet, var det et veldig raskt øyeblikk for meg å lære å utvikle biler da vi fikk C60 [in 2001] med Andre de Cortanze og Claude Galopin og en gjeng supersmarte gutter som nettopp ble en slags andre familie.» Sebastien Bourdais

Bourdais har tatt fire polposisjoner fra de siste fem løpene, i Sebring, Long Beach, Mid-Ohio og Detroit, alle nye runderekorder. Hans stormende åpningsstopp som sikret seier Long Beach, og ladet tilbake til ledelsen etter en tidlig forsinkelse i trafikken fikk ham til å falle bakerst i DPi-pakken, var så overbevisende som du vil se hvor som helst i år.

«Det var ingen holde tilbake!» sier Bourdais og reflekterer over Long Beach. «Kanskje jeg ikke hadde trengt å presse så hardt hvis vi hadde hatt kontroll i ledelsen og ikke trengte å sprenge BoP og få ytterligere 10 kilo i bilen til neste løp …

«Men samtidig hadde det vært tempoet i bilen hele dagen før, og når du virkelig føler deg som en i bilen, har selvtillit og komfort alt å gjøre med hvor fort du skal kjøre og hvor mye du kan utfordre bilen. Det var en virkelig dominerende kvalifiseringsprestasjon, og så fortsatte det i løpet.»

Bourdais sier at hans enorme erfaringsbank i IndyCar gir ham «litt av en fordel» i å gjøre den «normale overgangen» til prototyper. Men han har også en omfattende bakkatalog over utholdenhetsracing å trekke på, som dateres tilbake til hans første eksponering for sportsbiler i 1999. Det året delte han en Larbre Competition GT2 Porsche med 1970-tallets Formel 1-stjerne Jean-Pierre Jarier og Pierre de Thoisy. Kjøreturen var opprinnelig planlagt for faren hans, den franske Clio Cup-mesteren Patrick fra 1991.

«Han ville virkelig at jeg skulle få føttene mine litt våte i den tingen, og prøve å få litt erfaring i større biler,» forklarer Bourdais. «Vi prøvde først å gjøre det sammen og hadde bare ikke penger til å kjøpe oss to seter, så han ga meg setet sitt.»

Bourdais startet sin første Le Mans-start tilbake i 1999, da han delte en GT2 Porsche med Jean-Pierre Jarier og Pierre de Thoisy

Bourdais startet sin første Le Mans-start tilbake i 1999, da han delte en GT2 Porsche med Jean-Pierre Jarier og Pierre de Thoisy

Foto av: Bilsport bilder

Så, etter å ha vunnet det franske Formel 3-mesterskapet, kom han i kontakt med Le Mans-legenden Henri Pescarolo, som nettopp hadde tatt tid på sin kjørekarriere etter rekordhøye 33 starter i det store løpet. Bourdais ble signert for å kjøre en Courage C52 med eks-F1-syklisten Olivier Grouillard og Emmanuel Clerico for utvalgte løp i 2000 sammen med sitt primære program i Formel 3000, og endte på en utmerket fjerdeplass på Le Mans bak en trio av fabrikk-Audiser.

«Det startet virkelig hele kjærlighetshistorien for sportsbiler for meg,» sier Bourdais om en periode som kulminerte med to seire i FIA Sportscar Championship i løpet av hans 2002 F3000-tittelvinnende år. – Det var veldig familieatmosfære.

«Å gjøre dette i koordinering med F3000-programmet, var det et veldig raskt øyeblikk for meg å lære å utvikle biler da vi fikk C60 [in 2001] med Andre de Cortanze og Claude Galopin og en gjeng supersmarte gutter som nettopp ble en slags andre familie.

«Involveringen jeg hadde i at sportsbiler var med de mindre lagene som kunne og prøvde å ta det til de store gutta, som Audi og sånt, var superinteressant. Mye har skjedd takket være Henri og teamet, og familien som sto bak, for meg i utholdenhet.»

Siden sportsbilracing bare har vært en sidelinje for Bourdais til nå, er utmerkelseslisten hans imponerende. Han vant Spa 24 Hours med Larbre Viper i 2002, hevdet Daytona 24 Hours i 2014 (så vel som i klassen i 2017) og har også to Sebring 12 Hour seire. Han vant GTE Pro-klassen på Le Mans 24 timer i 2016, og kjørte den Ganassi-kjørte Ford GT, og endte som direkte toer ikke mindre enn tre ganger og kjørte for Peugeot.

Det er Sebring-seirene han setter mest pris på, etter å ha rundet banen med Action Express på en «utrolig dag» i 2015 – «Når du ender opp med å labbe en Ganassi-bil som egentlig ikke hadde noen problemer, vet du at du har gjort noe høyre» – og kjempet tilbake fra to runder ned for å vinne med en brukket bakvinge for underdogen JDC-Miller Motorsport Cadillac-teamet i fjor.

«Jeg tror ikke det var noen i laget som tenkte på å vinne løpet etter seks, syv eller åtte timer,» husker han. «Vi var fortsatt to runder nede og ikke spesielt raske. For at det hele skulle komme sammen og så føles som om det forsvinner når bakvingen sviktet, men likevel vinne til slutt, det var en total berg-og-dal-bane.»

Men det gjenstår et viktig bucket list element for ham å krysse av. Bourdais erkjenner at en direkte Le Mans-seier forblir «sannsynligvis det største enkeltmålet» og påpeker at «tre andreplasser ikke gir deg noe til seier».

En dominerende Sebring 12 Hours-seier sammen med Joao Barbosa og Christian Fittipaldi stikker ut til Bourdais som en av hans største sportsbiltriumfer til dags dato

En dominerende Sebring 12 Hours-seier sammen med Joao Barbosa og Christian Fittipaldi stikker ut til Bourdais som en av hans største sportsbiltriumfer til dags dato

Foto av: Richard Dole / Bilsport bilder

Å gå tilbake til Le Mans i år i en prototype for første gang siden 2012 ombord på en Pescarolo Dome vil være den best mulige forberedelsen, selv om Vector-troppen fortsatt er et ungt lag som bare deltar i sitt tredje løp. Bourdais kjente teamsjef Gary Holland da de hadde jobbet sammen på 2020 Le Mans 24 Hours med Risi Ferrari-teamet.

«Å ha anstrengelser for å reise tilbake til Le Mans forhåpentligvis med Cadillac neste år hvis vi får en invitasjon, så var det ganske grei og automatisk interesse,» sier han om sitt svar på Hollands tilbud.

Bourdais måtte hoppe over WEC-sesongåpningen Sebring 1000 Miles da Cadillac ikke ga sin godkjenning for ham til å konkurrere dagen før 12 Hour IMSA-løpet – der tidlige mekaniske problemer ødelagte polesitterens løp. Men han slo seg sammen med Audi DTM-esset Nico Muller og irske Ryan Cullen for runde to på Spa.

I et av de mest kaotiske WEC-løpene i nyere tid, som ble rødflagget tre ganger, endte trioen på 10. plass i klassen etter at Bourdais var en av flere førere som falt feil av forholdene ved å passere en tregere GT-bil og ble sittende fast i grusen. .

«Vi vet at vi møter veldig sterk motstand, så vi vil bare prøve å gjøre det beste vi kan for å maksimere sjansene våre slik at vi kan komme ut derfra med hodet høyt.» Sebastien Bourdais

«Det har vært en veldig utfordrende, vanskelig start for laget,» erkjenner han. «Det er fortsatt måter å forbedre seg på, vi er ikke akkurat der vi ønsker å være. Men hvis jeg ikke hadde skrudd opp i løpet i Spa, hadde det åpenbart blitt et annet resultat!»

En topp fem i LMP2 på Le Mans «ville være en veldig god prestasjon», mener Bourdais, gitt erfaringen til andre antrekk med de velprøvde ORECA-ene.

«Vi er definitivt på en bratt læringskurve og har en sterk utfordring foran oss, men vi vil gjøre vårt beste,» sier han. «Vi vet at vi møter veldig sterk motstand, så vi vil bare prøve og gjøre det beste vi kan for å maksimere sjansene våre slik at vi kan komme ut derfra med hodet høyt, og føle at vi gjorde en god jobb. Forhåpentligvis har vi lagt all uflaksen i en kurv og brukt opp den, slik at vi kan nyte et sterkt løp.»

Uansett hvor Vector-teamet avslutter, vil det være uvurderlig erfaring både for Bourdais og for Cadillac – som kan ha en betydelig gevinst denne gangen neste år…

Bourdais er tilbake på Le Mans for første gang i en prototype siden 2012 med LMP2-troppen Vector Sport

Bourdais er tilbake på Le Mans for første gang i en prototype siden 2012 med LMP2-troppen Vector Sport

Foto av: Rainier Ehrhardt

Kilde lenke

By Gutleif Hansen

Ekspert på gjennomføring av tekstsendinger og spesialist på lagidrett. I sportsjournalistikk siden 2012. En fan av motorsport og motorsport.