Lotus. Det er et av de mest ikoniske navnene i motorsportens verden. Og likevel, til tross for sin berømte historie, har det gått over et tiår siden merket ga ut en ny bil dedikert til racing. Men den lange ventetiden er endelig over, siden det neste kapittelet i Lotus-historien tidligere denne måneden begynte med lanseringen av Emira GT4.

«Lotus burde være racing, det er det Lotus handler om,» sier administrerende direktør Matt Windle, som begynte i Lotus igjen i 2017 etter å ha jobbet i Engineering-divisjonen tidligere. «For meg, da jeg kom hit, var det en av tingene jeg virkelig ønsket å oppnå. Jeg er en stor fan av motorsport og tror det er der Lotus burde være.

«Dette bringer oss nå inn i dette tiåret, så vi har løpt hvert tiår, og jeg tror det er veldig viktig. Og vi vil fortsette å rase hvert tiår fremover, så vidt jeg er bekymret.»

Å få Lotus tilbake dit den hører hjemme på racerbanen er en sentral sokkel i produsentens Vision80-strategi for å transformere virksomheten foran 80-årsjubileet i 2028. Og det er absolutt et selskap som er veldig annerledes enn da dets siste motorsporttilbud, Evora GT4, tok første gang til kretsene i 2010.

Mest bemerkelsesverdig er det en ny eier siden den gang, Lotus faller nå under vingen til den kinesiske Geely Group – som også er ansvarlig for de suksessrike Lynk & Co-maskinene i World Touring Car Cup. Med det ferske eierskapet har også kommet en ny modellserie, det populære og mangeårige triumviratet Elise, Exige og Evora ble faset ut på slutten av fjoråret.

I deres plass kommer Emira – Lotus siste hurra når det gjelder en masseprodusert forbrenningsmotor – sammen med en overgang til den elektriske arenaen med sportsbilen Evija og en overgang til SUV-segmentet med høyytelses Eletre.

Lotus-sjef Windle sier at merket «burde være racing, det er det Lotus handler om»

Foto av: Charlie Magee

Men endringene stikker dypere enn bare selve bilene. Det har vært store investeringer i Hethel-hovedkvarteret, og i Lotus sine andre steder, både når det gjelder fasiliteter og personell. Et eksempel på dette kommer i form av Lotus Learning Academy, som trener neste generasjon ingeniører og teknikere i Norfolk klare for produsentens ekspansjon.

«Vi har bygget opp fra grunnlaget slik at dette [return to motorsport] er ikke bare et kjæledyrprosjekt som vi har satt noen klistremerker på en bil, vi har utviklet alle systemene, alle menneskene og teamet,” fortsetter Windle.

Et annet tydelig tegn på denne forpliktelsen til racing er dannelsen av Lotus Advanced Performance-divisjonen tidligere i år, som dekker alt utenom Lotus sine kjernebiler – som nå inkluderer motorsportaktiviteten. Men arbeidet med Emira GT4 går langt tilbake enn opprettelsen av den nye avdelingen.

«Vår opprinnelige plan var å bygge 90 biler. Det begynner å føles som det ikke kommer til å være nok, så kanskje vi bygger noen flere. Vi får se» Simon Lane

Utviklingen har blitt ledet av mangeårig iSport-ingeniør Richard Selwin, som hjalp Timo Glock til 2007 GP2-kronen, med arbeidet med Emira GT4 som startet for to år siden.

«Da vi konstruerte og designet Emira, hadde vi alltid dette [motorsport] i tankene,” forklarer Windle, med Selwin som anslår at 40 % av delene er overført fra veibilen. «Vi tenkte alltid på «riktig, den fjæringen må gjøre GT4», «det systemet må gjøre GT4». Det er ikke som om det bare er en plug-on som vi har gjort på slutten, det har alltid vært der som en del av strategien.»

Det er en tilnærming som har gitt utbytte for flere av de ledende GT4-bilene og en som Lotus håper vil bygge videre på suksessen til Evora. Den modellen tok åtte GT4-seire i en fireårsperiode mellom 2011 og 2015 i britiske GT, sammen med utallige andre triumfer rundt om i verden, før den ble for lang i tanna til å holde tritt med de nyeste GT4-modellene.

Noen elementer i Evora har blitt beholdt, for eksempel den tverrmonterte 3,5-liters kompressorladede V6 Toyota-motoren, men på mange måter representerer Emira en ren tavle. Og det er en tavle som er laget av ikke én, men to vellykkede motorsportmerker, med det anerkjente ingeniørfirmaet RML som også spiller en «veldig viktig» rolle. Mens Lotus har designet og konstruert de forskjellige elementene, er det RML som bringer det hele sammen.

Emira er etterfølgeren til Evora GT4 som oppnådde åtte seire i British GT mellom 2011 og 2015

Emira er etterfølgeren til Evora GT4 som oppnådde åtte seire i British GT mellom 2011 og 2015

Foto av: Richard Styles

«Det har i høy grad vært et partnerskap – RML bygger bilene ved å bruke alle bitene vi leverte,» sier Lotus Advanced Performance-direktør Simon Lane, som tidligere hadde en lignende stilling hos Aston Martin. «De har støttet oss med testing også. Bilen har vært ute til Portimao, den har vært til Paul Ricard, og de har støttet med det.

«Det andre området de virkelig kommer til å hjelpe oss med er ettersalgsstøtte. Akkurat nå er vi ikke strukturert for å gjøre det, og RML er det. De har et kundesenter, de har en virkelig utmerket reservedelsstøtte, så de vil være tilgjengelig og tilstede på noen av løpene også – på British GT, for eksempel, vil de være der så vi kan gi skikkelig støtte til folk som kjøper disse bilene når de kjører dem.»

Og når det gjelder de potensielle kjøperne, har det vært stor interesse fra hele verden.

«Fra hele verden, fra så langt unna som New Zealand, Australia, Midtøsten, over hele USA, har vi en enorm etterspørsel,» sier Lane. «Vår importør i Australia tar med en rekke av dem for å konkurrere i Targa-serien, så de vil ikke bare bli brukt i GT4, de vil gjøre andre ting også.

«Vår første plan var å bygge 90 biler. Det begynner å føles som det ikke kommer til å være nok, så kanskje vi bygger noen flere. Vi får se.»

Men den betydelige mengden interesse kan utgjøre noen problemer i tillegg til å være positiv, spesielt med den pågående globale forsyningskjedeavbruddet. De første bilene skal leveres til kunder i løpet av de tre siste månedene i år, foran et stort fremstøt i 2023, men Lane kan ikke være sikker på hvor mange Emiraer som faktisk vil være klare for Q4.

«Utfordringen vi har nå er åpenbart å bygge dem,» innrømmer Lane. «Det er en utfordring bare fordi det er så mye usikkerhet i den globale forsyningskjeden og noen av våre leverandører for denne bilen har slitt med å få deler. For eksempel er det en utfordring rundt Xtrac-girkasser for øyeblikket. Men vi er veldig fokusert på det nå og å få bilen bygget og få bilen i kundens hender i kvartal fire.»

RML har hatt en viktig rolle i utviklingen av Emira GT4, som Lotus håper vil være i kundehender innen utgangen av året

RML har hatt en viktig rolle i utviklingen av Emira GT4, som Lotus håper vil være i kundehender innen utgangen av året

Foto av: Lotus

Etter å ha nådd dette punktet, med en løpsdebut potensielt bare måneder unna, er Lotus på nippet til å krysse av i boksen som sier «motorsport». Men dette er bare starten på reisen.

«Det som er kult for oss er at vi nå snakker om «OK, så GT4 er i utgangspunktet ferdig og vi skal begynne å bygge og levere dem, hva skal vi nå gjøre videre?» sier Lane.

«Vi ønsker virkelig å fortsette den historien med motorsport, fortsette den Vision80-strategien for å få Lotus tilbake til motorsport. Jeg elsker å snakke om det vi gjorde tidligere, vi har en utrolig motorsporthistorie, vi må begynne å generere noe her og nå også.»

«Vi har planer om å utvikle motorsportstrategien fremover, men det vi skal gjøre er å få dette i gang først» Matt Windle

Windle legger til: «Det handler om å gjøre det på riktig måte. Så vi har kommet tilbake med GT4, vi har planer om å utvikle motorsportstrategien fremover, men det vi skal gjøre er å få dette i gang først. Vi ønsket å få et produkt som er konkurransedyktig der ute, se hvordan vi går, bygge teamet opp igjen rundt motorsporttilbudet og deretter gå videre derfra.»

Og til tross for at bilrekkevidden svinger mot en verden av elektrisk kraft, betyr det ikke nødvendigvis at Lotus» motorsportfokus også vil være på vei i den retningen.

«Vi har sagt at vi ikke kommer til å lage noen nye høyvolums ICE-biler, men det betyr ikke at vi ikke vil gjøre noe annet som er på motorsportarenaen, så gjennom Lotus Advanced Performance er det noen ideer vi allerede har fikk, på ulike nivåer, hvor produktet vil være, avslutter Windle. «Det er mye som kommer.»

For Lotus-entusiaster høres det like bra ut som den halsende nye Emira. Den veigående versjonen har allerede blitt sett å lede den britiske GT-pakken som sin nye sikkerhetsbil. Nå kan Lotus racerbiler snart være tilbake der de hører hjemme og også kjempe i fronten av rutenettene.

Lotus leverer en landeveisgående Emira som den offisielle britiske GT-sikkerhetsbilen, og håper snart å kjempe i fronten av flokken med sin egen GT4-racer

Lotus leverer en landeveisgående Emira som den offisielle britiske GT-sikkerhetsbilen, og håper snart å kjempe i fronten av flokken med sin egen GT4-racer

Foto av: JEP / Bilsport bilder

Kilde lenke

By Gutleif Hansen

Ekspert på gjennomføring av tekstsendinger og spesialist på lagidrett. I sportsjournalistikk siden 2012. En fan av motorsport og motorsport.