Pandemien kostet mange forskjellige mennesker på mange forskjellige måter, de fleste av dem betydelig viktigere enn motorsport.

Det vet Shane van Gisbergen godt. Som en New Zealander bosatt i Australia, betalte han prisen for at begge landene tok en ultrakonservativ tilnærming til sakstall, i stor grad kontrollert av militante grensekontroller. Den høyeste prisen var tiden han ikke kunne tilbringe med familie og venner over grøfta.

Men grenseprotokoller kostet ham også muligheten til å bringe en motorsportdrøm ut i livet.

I februar 2020, før de fulle effektene av pandemien var klare, inngikk van Gisbergen en utrolig avtale for å kjøre en Eurasia Motorsport LMP2-inngang på Le Mans sammen med Nobu Yamanaka og Daniel Gaunt.

Det var en drøm som gikk i oppfyllelse. I årevis hadde van Gisbergen sett på en start i klassikeren to ganger døgnet rundt, bare for sammenstøt – vanligvis med Darwin Supercars-runden – for å gripe inn. Endelig var det et vindu og han hadde en kjøretur.

Så stengte Australia grensene sine for å holde så mye COVID-19 ute som mulig, og van Gisbergens Le Mans-drøm begynte å glippe. Han holdt ut håp så lenge som mulig, spesielt da den australske regjeringen begynte å tillate autorisert reise i jobbøyemed. Han kunne gå og komme tilbake, men måtte sone to ukers hotellkarantene ved ankomst til Australia. Da Supercars-kalenderen begynte å hakke og endre seg på grunn av statlige grensekontroller, til et utrolig uforutsigbart nivå, var det å reise utenlands en risiko som Gisbergen bare ikke kunne ta. Dagsjobben hans måtte komme først. Og turen til Le Mans måtte vike plass.

«Det var sløyende,» sier van Gisbergen. «Det var en mulighet for at det kunne ha skjedd selv etter at COVID startet, men så endret alle Supercars-datoene seg, så jeg kunne ikke gå og ta karantenen etterpå. Det var en tapt sjanse der, men jeg får endelig gå.

Det er riktig. To år senere og van Gisbergen skal endelig leve ut Le Mans-drømmen. Denne gangen er det i en GTE Pro-inngang, i en Riley Motorsports Ferrari 488 GTE Evo. Nok en gang dukket det opp et hull i Supercars-kalenderen. Og nå, med åpne grenser, er van Gisbergen klar til å gripe muligheten med begge hender.

«Det er så kult,» sier Kiwi. «Det er på listen over løp jeg ikke har kjørt, men som jeg virkelig har lyst til. Det er vanskelig å få en engangskjøring for slike løp. Spesielt for oss Supercars-sjåfører. Det er alltid en konflikt med Darwin-runden og Le Mans-testhelgen eller selve løpet. Så det er kjempebra at det endelig ikke er noen konflikt.»

Van Gisbergen har konkurrert flere høyprofilerte utholdenhetsløp, inkludert Bathurst, Spa og Daytona, men vil debutere i Le Mans 24 timer denne måneden

Foto av: JEP / Bilsport bilder

Van Gisbergen innrømmer fritt at han ikke helt vet hva han går inn til. Han har aldri vært i Le Mans, og han har aldri kjørt en GTE-bil i hele sitt liv. Det ville vært skremmende for mange, men det er usannsynlig å fase Giz. Talentene hans blir kanskje ikke fullt ut verdsatt på verdensscenen, men gjør ingen feil, han er blant de mest naturlig begavede sjåførene på planeten.

Det er ikke bare tydelig av hans dominans i Supercars, men av hans allsidighet. Mest relevant er kanskje hans GT3-erfaring. I 2016, som en fabrikk McLaren-sjåfør, vant han Bathurst 12 Hour sammen med Jono Webb og Alvaro Parente. Deretter dro han til Europa og vant Blancpain GT Series Endurance Cup med Rob Bell og Come Ledogar takket være seire på Monza og Paul Ricard.

På slutten av 2020, og utnyttet et smalt vindu for å besøke New Zealand, bestemte van Gisbergen seg for å ta opp rally, en disiplin æret av faren Robert. Han debuterte i endags City of Auckland Rally i RVGs Ford Escort RS 1800 og vant klassen sin. Dagen etter tok han en direkte seier i Battle of Jacks Ridge-rallysprinten i en AP4-spesifisert Mitsubishi Mirage.

«Forhåpentligvis kan jeg gjøre mer i fremtiden og det blir en vanlig ting igjen, enten det er i Europa eller Amerika. Jeg har virkelig savnet racing utenlands de siste årene. Jeg gleder meg til å komme tilbake dit.» Shane van Gisbergen

På den samme turen vendte han tilbake til røttene med åpne hjul med en opptreden i New Zealand Grand Prix i 2021. Van Gisbergen har erfaring fra Toyota Racing Series, men ikke siden tidlig på 2000-tallet. Han kvalifiserte seg på 10. plass og ble deretter tvunget til å starte fra pitlane etter å ha slått av brannslukningsapparatet i bilen før løpet da han trykket på feil knapp mens han prøvde å fyre opp motoren.

Selvfølgelig, van Gisbergen og hans seks fot-noe-ramme, fullstendig uegnet for en enseter, ladet gjennom feltet og vant komfortabelt.

Spol frem til tidlig i 2022 og den nå to ganger Supercars-mesteren bestemte seg for å ta rallyoppdraget sitt til et nytt nivå med en utflukt i Australian Rally Championship i en R5-spesifisert Skoda. I Canberra, hjemmet til det altovervinnende, Toyota-støttede Bates Motorsport-teamet. Ok, han klarte ikke helt å slå Harry Bates, men han ble nummer to og kom hjem med et vått seil som inkluderte å vinne Power Stage. Flere ARC-utflukter vil sannsynligvis følge, og seire føles uunngåelige, mens han også er klar til å debutere verdensmesterskapet i rally i New Zealand i oktober.

Shane van Gisbergen demonstrerte sin allsidighet og raske læring med et pallplass i en nylig Australian Rally Championship-utflukt

Shane van Gisbergen demonstrerte sin allsidighet og raske læring med et pallplass i en nylig Australian Rally Championship-utflukt

I tillegg til sin opprørende naturlige evne, er van Gisbergen også enormt teknisk og glad for å bli drevet av data. Det er derfor han er så sikker på at han, til tross for sin mangel på GTE-kunnskap, vil klare utfordringen som venter på ham i Frankrike.

«Jeg vet egentlig ingenting om å kjøre en GTE-bil,» sier han. «De har litt mer downforce enn en GT3-bil og litt mer grynt, men ingen ABS. Jeg antar at de kjører ganske lav downforce på Le Mans, gitt kretsstilen.

«Men for å være ærlig vet jeg ikke hva jeg kan forvente. Det beste er at vi får så mange runder i testhelgen. Jeg får mange mil, noe som er det beste. Det er mange muligheter til å tilpasse seg.»

Det van Gisbergen forventer er å møte den som den eneste private GTE Pro-inngangen, selv om selv det er en utfordring han ser frem til. «Jeg har ingen mål eller ambisjoner,» sier han. «Det er ganske sjeldent å være i Pro-klassen og ikke være et fabrikklag, så vi er nok opp mot det på noen måter. Men det er fantastisk å få den muligheten. Det er ganske kult.»

Det van Gisbergen vet er at han ønsker å bruke denne Le Mans-driften til å gjenopplive sine oversjøiske ambisjoner etter at de ble slukket av pandemien.

«Forhåpentligvis kan jeg gjøre mer i fremtiden, og det blir en vanlig ting igjen, enten det er i Europa eller Amerika,» sier han. «Jeg har virkelig savnet racing utenlands de siste årene. Jeg gleder meg til å komme tilbake dit.»

Hans bredere planer? Hypercar, kanskje? I typisk, tilbakelent van Gisbergen-stil har han egentlig ikke noe imot det. Han vil bare kjøre racerbiler.

«For å være ærlig vet jeg ikke, og jeg har ikke noe imot,» sier han. «Det er bare godt å komme i gang igjen. Jeg synes GT3 gir mest mening; det er det mest relevante og sammenlignende med det jeg gjør i Supercars, så det er lett å gå frem og tilbake mellom disse klassene.»

Hvis van Gisbergen kan skinne på sin Le Mans 24-timers-debut, hva vil fremtiden bringe for racingambisjonene hans på den globale scenen?

Hvis van Gisbergen kan skinne på sin Le Mans 24-timers-debut, hva vil fremtiden bringe for racingambisjonene hans på den globale scenen?

Foto av: Edge Photographics

Kilde lenke

By Gutleif Hansen

Ekspert på gjennomføring av tekstsendinger og spesialist på lagidrett. I sportsjournalistikk siden 2012. En fan av motorsport og motorsport.