Toyota stilte nok en gang opp på Le Mans 24 Hours i fravær av noen reell motstand. Den håpefulle utfordringen fra Glickenhaus ble aldri realisert, og Alpine hadde verken tempoet eller påliteligheten til å slåss, men de to japanske bilene kjempet hardt dypt inn i løpet. Konkurransen ble kun avgjort til fordel for Sebastien Buemi, Brendon Hartley og Ryo Hirakawa i den siste tredjedelen av blåbåndsrunden av World Endurance Championship da en elektrisk feil forsinket søsterbilen.

Den innbyrdes kamp på Toyota Gazoo Racing sist helg minnet om Le Mans 2018. Denne 90. kjøringen av 24 timer hadde ikke historielinjene fra 2018 og det nattlige comeback-kjøringen av Buemi, Fernando Alonso og Kazuki Nakajima, men det var ikke mindre frenetisk. Sannsynligvis mer: i det meste av de 16 timene dette løpet raste for fullt.

Den vinnende #8 Toyota GR010 HYBRID og #7-bidraget ble adskilt med noen sekunder i de fleste av disse 15 timene. Det var et mindre teknisk problem for bilen som ble delt av 2021-vinnerne Kamui Kobayashi, Mike Conway og Jose Maria Lopez som avgjorde utfallet. 7-bilen falt bare en kort runde ned, selv om den fortsatt endte en skygge over to minutter nede ved det rutete flagget til tross for den beste innsatsen fra mannskapet. Det inkluderte nye raskeste runder fra både Kobayashi og deretter Lopez.

Det var, sa Hartley, et «utrolig løp fordi vi presset hverandre så hardt». Først da deres interne rivaler ble forsinket, var han og lagkameratene i stand til å «backe det med en gang og bringe det hjem fordi vi hadde gapet». Han kunne ha lagt til at det var en passende kamp for den første Le Mans som ble holdt foran et skikkelig publikum for første gang på tre år.

«Vi ga det alt,» sa Hartley. «Det var ingenting igjen på bordet, tror jeg av noen av mannskapene. Jeg sparer en tanke på lagkameratene våre i den andre bilen fordi det var så nært til de hadde det lille tekniske problemet.

Problemet som Hartley snakket om var en feil med hybridsystemet som krevde en resirkulering av Toyota Le Mans Hypercar på andre plass, eller snarere en serie omstarter. Lopez måtte gjennom alle nødvendige prosedyrer når han var ute på sporet etter at han bremset mellom Indianapolis og Arnage og deretter dro hardt rett etter at han gikk ut av det tregeste hjørnet på den 8,47 mil lange Circuit de la Sarthe. Og så måtte han gjøre det igjen to ganger bak i pits.

Lopez tapte et drøyt minutt på banen og litt over to i pit. Avstanden mellom de to Toyotaene var 2m40s etter Hartleys neste planlagte stopp et par runder senere. Løpet var, for all del, over.

Buemi, Hartley og Hirakawa ga Toyota sin femte seier på rad etter en tett kamp mellom lag med #8-mannskapet

Foto: Nikolaz Godet

Toyota gikk ikke i detalj om problemet på #7-bilen, bortsett fra å si at det gjaldt forakselmotorgeneratoren. Midlertidig tilbakestilling på banen er ikke ukjent for Toyota.

Racingen var stort sett mot klokken, selvfølgelig, dette var en total Toyota-kamp. Det var bare to pass ut på banen i løpet av løpet i sin nøye koreograferte verden. Det første lederskiftet skjedde under den første runden med pitstops.

Buemi konverterte Hartleys polposisjon til løpsledelsen, men klarte aldri å trekke mye mer enn tre sekunder over Conway. Briten kom foran etter slutten av den første timen. Han stoppet en runde tidligere enn lagkameraten og fikk underskjæringen.

«Så vidt jeg vet, hadde ikke mannskapet vårt en avgang, ett sjikanklippende øyeblikk eller en kontakt. Det var planen vår. Jeg er så fornøyd med lagkameraten min Ryo: han har gått fra styrke til styrke.» Brendon Hartley

Conway lettet raskt unna, og ved neste runde med stopp var det 15 sekunder eller så oppover veien fra Buemi. Den sveitsiske sjåføren hadde forankret bakdekkene sine – de nye bredere 15 tommer Michelins som GR010 har byttet til denne sesongen – selv om han klarte å demme opp for de respektive overleveringene av de to beste til Lopez og Hartley.

Buemi hadde, forklarte han, «kokt bakdekkene og måtte leve med det» i tre stints. Noe av grunnen var at sjåførene nr. 8 gikk for et litt mer aggressivt oppsett enn lagkameratene. Det kostet dem i starten før banen gummierte inn.

En 20-tallsledelse for Lopez forsvant i time fire da han hadde en rask avgang på en runde på Mulsannes andre chicane. Kobayashi feide forbi Hirakawa da Hypercar-nykommeren fikk trafikk som gikk ut av gropene etter at de hadde gjort en tur i de respektive fjellene. Ledelsen byttet den ene veien så den andre ved de neste tre rundene med stopp, så nærme var de to bilene.

Buemi måtte gi avkall på posisjonen til den raskere Conway ved den nylig omdøpte Daytona Chicane på Mulsanne, i time åtte, men var tilbake foran i neste pit-syklus. Lopez ble deretter dårlig fanget av en treg sone, og plutselig befant Hartley seg med en 30-talls ledelse i time ni.

Lopez var den raskeste av alle Toyota-førerne i bil #7, men måtte nøye seg med andreplass med Conway og Kobayashi

Lopez var den raskeste av alle Toyota-førerne i bil #7, men måtte nøye seg med andreplass med Conway og Kobayashi

Foto av: Nick Dungan / Bilsport bilder

En av disse virtuelle sikkerhetssonene for biler der bilene er begrenset til 80 km/t (50 mph) fungerte til fordel for #7 rundt daggry. Lopezs ledelse var da på 25 sekunder da hybridproblemet startet.

De to Toyotaene var nærme, men ikke så nærme som i 2020 eller 2021. Rundetidsgjennomsnittet viser at #7 hadde fordelen over #8. Lopez var raskest av alle, selv om han var den eneste av de seks Toyota-sjåførene som gjorde en betydelig feil. Hartley vitnet til lagkameratene, spesielt TGR-nykommeren Hirakawa, for å ha brakt deres GR010 gjennom løpet uten dramatikk.

«Så vidt jeg vet, hadde ikke mannskapet vårt en avgang, ett øyeblikk av chikanskjæring eller en kontakt,» sa han. «Det var planen vår. Jeg er så fornøyd med lagkameraten min Ryo: han har gått fra styrke til styrke.»

Det samme kan sies om Glickenhaus, selv om det amerikanske merkets Pipo-motoriserte 007 LMH ikke var på det punktet hvor den kunne ta kampen mot Toyota. De to bilene var ikke konsekvent raske nok til det, selv om Olivier Pla beviste sitt en-runde tempo med en personlig rekord i løpet kun to hundredeler bak Lopez sin raskeste runde.

Det 007-ene ikke kunne gjøre var å matche GR010-ene på en konsistent basis. Et problem med delaminering av bakdekk påvirket inngangen #709 som ble delt av Richard Westbrook, Ryan Briscoe og Franck Mailleux tidlig, mens en Glickenhaus aldri var så rask som en Toyota rett etter en av de 30 sakte soneavbruddene.

#708-bilen tapte tidlig tid på grunn av et motorsensorproblem, men søsterbilen Pla delte med Romain Dumas og Pipo Derani var ikke mye mer enn to minutter unna ledelsen da Pla sløyfet den på en runde på Tertre Rouge kort tid. etter kl. 2300. En tå-link ble skadet da han dyttet på bommene, noe som resulterte i en ni minutters stopp for reparasjoner.

Selv med et eget motorsensorproblem klarte bilen å gå tilbake foran de beste LMP2-ene for å ta en fjerdeplass ved mål, om enn 10 runder på etterskudd. Den andre bilen gikk fem runder ned i den siste timen.

«Det er en seier for oss,» sa Westbrook om pallplasseringen med Briscoe og Mailleux. «Vi må være ærlige med oss ​​selv: vi er et lite team med bare en brøkdel av ressursene til Toyota.

#709 Glickenhaus delt av Briscoe, Westbrook og Mailleux hadde et stort sett rent løp, men hadde ikke tempoet til å true Toyota

#709 Glickenhaus delt av Briscoe, Westbrook og Mailleux hadde et stort sett rent løp, men hadde ikke tempoet til å true Toyota

Foto av: Rainier Ehrhardt

«Det hadde vært fint å sette dem under litt mer press. Vi hadde nok til å fortelle dem at vi var der eller deromkring, men ikke til å jage dem ned for å kjempe mot dem.

«For å være ærlig, i bilen vår nøyde vi oss med en pallplass veldig tidlig. Vi måtte endre dekktrykket etter våre tidlige problemer og mistet litt ytelse som et resultat. Vi var ikke like sterke som Toyotaene om natten; vi visste alltid at det kom til å være tilfelle. Men uansett hvordan du ser på det tredje er et godt resultat.»

Alpine var ingen steder med sin Gibson-motoriserte LMP1-design, 10 måneder etter pallplasseringen på Le Mans og tre etter seieren i Sebring WEC-runden. Den Signatech-kjørte bilen havnet 18 runder på etterskudd på 23. plass i hendene på Nicolas Lapierre, Matthieu Vaxiviere og Andre Negrao etter en rekke forsinkelser: den elektroniske clutchkontrollenheten og deretter en tennspole måtte skiftes, før Vaxiviere gikk av kl. slutten av Porsche Curves som passerer en GTE Am Porsche søndag morgen, noe som resulterte i en 20-minutters stopp for reparasjoner.

Det gis ingen forklaring på BoP-endringer, og du får sjelden veiledning om revisjonene fra noen av organisasjonene. Men det var lett å tolke den endelige endringen for Alpine som et slag på håndleddet for sandbagging

Men realiteten var at Alpine ikke ville ha endt bedre enn fjerde i Hypercar-klassen foran den forsinkede #708 Glickenhaus uten disse problemene. Den franske bilen var den beste delen av tre sekunder en runde saktere enn Toyotaene og mer enn et sekund lavere enn konkurrenten for den beste-av-resten-plassen.

Alpine fikk et Balance of Performance-treff i forkant av løpet, etter å ha fått en pause mellom onsdag og torsdag trening og kvalifiseringsdager. Kraften til Gibson V8 gikk opp med 7kW eller 9bhp og ble deretter redusert med 10kW eller 13bhp på fredag. Det satte den mer enn 40 hestekrefter ned på nivået som Alpine endte på tredjeplass på Le Mans i august i fjor.

Fredagsendringen kom etter at Lapierre fant nesten fem sekunder mellom første kvalifisering onsdag og Hyperpole-økten på fredag ​​for å havne innenfor spytteavstand fra Toyotaene. Om det var for nærme for regelmakerne, løpsarrangøren Automobile Club de l’Ouest og FIA, eller om de bestemte at Alpine hadde spilt spill er ikke helt klart.

Ingen forklaring av BoP-endringer er gitt på deres publisering, og sjelden får du noen veiledning om revisjonene fra noen av organisasjonene. Men det var lett å tolke den endelige endringen som et slag på håndleddet for sandsekking.

Alpine hadde et begivenhetsrikt løp og manglet tempoet til å være i kamp selv uten pålitelighetsproblemer

Alpine hadde et begivenhetsrikt løp og manglet tempoet til å være i kamp selv uten pålitelighetsproblemer

Foto av: JEP / Bilsport bilder

Lapierre avfeide ideen om at Alpine hadde skjult prestasjonene sine på testdagen søndag i forkant av løpsuken og deretter på åpningsdagen for trening og kvalifisering. Han regnet med at det var andre faktorer som spilte inn.

«Bilen fungerte virkelig under forholdene, og jeg hadde en vakker runde – jeg hadde en slipstream fra en LMP2-bil også,» sa han. «7kW er verdt mellom fem og syv tideler.»

Dette var den siste Le Mans Toyota kommer til å ha ting på sin egen måte med ankomsten av Peugeot og Ferrari neste år med deres LMH-er og Porsche og Cadillac med LMDhs. Men i det minste gjorde den japanske produsenten publikum stolte. Det var bare 20 lederbytter.

Toyota vil ikke ha ting på sin egen måte neste år ettersom Peugeot, Ferrari, Porsche og Cadillac går inn i kampen.

Toyota vil ikke ha ting på sin egen måte neste år ettersom Peugeot, Ferrari, Porsche og Cadillac går inn i kampen.

Foto av: JEP / Bilsport bilder

Kilde lenke

By Gutleif Hansen

Ekspert på gjennomføring av tekstsendinger og spesialist på lagidrett. I sportsjournalistikk siden 2012. En fan av motorsport og motorsport.