Toyota går inn i den 90. utgaven av den franske utholdenhetsklassikeren på bakgrunn av fire påfølgende løpsseire, med #7-mannskapet til Lopez, Kamui Kobayashi og Mike Conway som leder en 1-2-avslutning for den japanske produsenten i fjor i den nye GR010 Hybrid LMH bil.

Faktisk var Toyotas dominans i det første året i Hypercar-klassen at den feide alle seks rundene av WEC, og etterlot både Glickenhaus og Alpine som også-løp store deler av sesongen.

Imidlertid har de tre produsentene dukket opp mye nærmere i det andre året av LMHs regelverk så langt, med Alpine som scoret en førsteseier med sin A480-Gibson i Sebring 1000 Miles og Glickenhaus tok en samlet pallplass i samme konkurranse.

Endringer i ytelsesbalansen har spilt en rolle i å utjevne rekkefølgen foran i feltet, med de to Toyotaene som ikke har lov til å bruke firehjulsdriftsystemet før de når 190 km/t under tørre forhold – en betydelig økning på 70 km/t i forhold til i fjor.

PLUSS: Hvorfor en femte Toyota-seier på Le Mans er langt fra noen sikkerhet i 2022

Dessuten har Glickenhaus sakte utryddet pålitelighetsproblemene den opplevde med sin ikke-hybride 007 LMH-bil, mens Alpine også i stor grad har kompensert for underskuddet på drivstofftankkapasiteten den møtte med sin bestefar LMP1-bil i fjor.

Mens Toyota fortsatt er den direkte favoritten til nok en triumf på Circuit de la Sarthe, sier Lopez at det japanske merket vil få arbeidet sitt avskåret for å avverge en utfordring fra sine mye forbedrede rivaler.

«Jeg tror det kommer til å bli mye mer av en kamp i år,» sa 39-åringen til Autosports søsterpublikasjon lat.Motorsport.com. «Glickenhaus i fjor var rask kanskje i en runde og [in this year’s test day] du ser de er raske i en full stint.

«Alpine vant det første løpet [at Sebring] veldig enkelt, de var konkurransedyktige på Spa, de ligger foran i mesterskapet med god margin og de gjør det bra.

«Det vi vet er at bilen vår alltid passer bedre på Le Mans fordi det er en bil som er designet og med aerodynamikken og alt den alltid har her, klarer vi å ha en veldig god ytelse.

«I testen var vi alle veldig nærme, og det er alltid spørsmålstegnet om hvor mye resten virkelig har vist.

«Vi, som Toyota, som en stor konstruktør som vi er, jobber alltid med å være så tydelige som mulig, og viser hva vi har og fra vår side er det vi har sett det vi har, og i det minste var det nok til å være foran i testen, men vi tror at det blir et veldig vanskelig løp og mye mer kjempet enn det har vært i andre år.»

#7 Toyota Gazoo Racing Toyota GR010 Hybrid av Jose Maria Lopez

Foto av: Marc Fleury

Mannskapet på #7 Toyota hevdet sin første seier på Le Mans i 2021 etter år med ulykke, inkludert en bisarr hendelse i 2017 da Kobayashi fikk en utbrent clutch etter å ha tatt tommelen opp fra en LMP2-fører som et marskalksignal om å forlate pitlane.

De tre første av Toyotas Le Mans-triumfer i LMP1-æraen var alle med #8-bilen, opprinnelig delt av Fernando Alonso, Sebastien Buemi og Kazuki Nakajima før Alonso ble erstattet i 2020 av den tidligere Porsche-sjåføren Brendon Hartley.

Les også:

Lopez innrømmet at hans første Le Mans-seier i fjor har tatt litt vekt fra skuldrene hans, men at han fortsatt er like sulten som noen gang for å legge til en seier til.

«Det føles annerledes i den forstand at jeg ikke føler sekken eller vekten som jeg følte alle de andre årene, spesielt når vi hadde gått glipp av seieren et par ganger,» sa han.

«Du vet at kulene tar slutt, og du har prøvd mange ganger, som mange kjente sjåfører, som kjørte 10, 15 ganger her og de aldri klarte å vinne.

«Så det var litt som å ta av seg vekten av å ha oppnådd seieren, men i betydningen arbeid, timer med dedikasjon, forberedelse, er de de samme og ønsket om å vinne løpet er alltid det samme også. Det spiller ingen rolle om du har vunnet, det er et løp du alltid vil vinne hvis de spør deg.

«Hver gang du kommer hit vet du hvor vanskelig det er, du må ta det med ro, jobbe og forberede deg så mye du kan og så håpe at løpet går din vei i den forstand at alt går mer eller mindre bra.»

Kilde lenke

By Gutleif Hansen

Ekspert på gjennomføring av tekstsendinger og spesialist på lagidrett. I sportsjournalistikk siden 2012. En fan av motorsport og motorsport.