For etter en sesong hvor en topp fem ville vært noe å glede seg over til tider, selv gjennom fullstendig flaks, sa det å komme dit etter å ha ladet opp fra 19. plass på veien, mye om fremgangen med W13.

Som teamsjef Toto Wolff sa søndag kveld: «Med Lewis hadde vi sannsynligvis den raskeste racerbilen i dag. Han var 50 sekunder bak på slutten. Og han tok igjen hele veien, og på etapper i løpet var han raskest. Det viser potensialet som bilen har.»

Wolffs tone er bullish nok til å vekke noen tanker om hva som ville vært mulig hvis Hamilton ikke hadde truffet problemer i sving 4 på runde én da han kolliderte med Kevin Magnussen.

Etter å ha fullført løpet med omtrent det samme gapet på 50+ sekunder som han hadde på slutten av runde én, er det i det hele tatt et argument som tyder på at Hamilton kunne ha vunnet?

La oss grave i tallene.

Hamiltons floke med Magnussen og den påfølgende punkteringen betydde at han hadde mistet kontakten med hovedpakken ved slutten av åpningsrunden når han hadde vært i gropene.

Han fortsatte på 19. plass, omtrent 38,6 sekunder bak Nicholas Latifi foran ham og hele 53,908 sekunder etter daværende løpsleder Charles Leclerc ved slutten av runde to.

Etter å ha gått av medium og videre til en brukt myk blanding (med Leclerc den eneste frontløperen med et ferskt sett), gjorde ikke Hamilton noe særlig inntrykk tidlig. Faktisk, tydelig med et øye for å gå så lenge han kunne på settet, drev han av fronten i stedet for å lukke seg inn.

Han var mer enn ett minutt tilbake ved slutten av runde åtte, og da han kom inn for sitt andre stopp på slutten av runde 22, var han hele 1m07s bak Leclerc.

Lewis Hamilton passerer Carlos Sainz på runde 60

Foto av: Carl Bingham / Bilsport bilder

Etter overgangen til medium, stabiliserte Hamiltons gap til Leclerc seg rundt 1m16s-regionen før Ferrari-rivalens feil på kraftenheten endret spillet foran i flokken.

Da Mercedes-lagkameraten George Russell tok ledelsen på runde 27, var Hamilton 1 m02 sekunder tilbake, og det var i denne fasen at han – mens lederne kjempet – klarte å kutte inn underskuddet.

Siden han var på ferskere medier – han hadde stoppet ni runder etter Russell og Verstappen og fem etter Perez – ble gapet til trioen foran redusert med mer enn ett sekund per runde til tider.

På runde 29 var det tilbake under ett minutt, og over de påfølgende rundene var Hamilton rask. Da Perez kom foran Russell på runde 31, var Hamilton nå 56,2 sekunder tilbake. Over de følgende rundene falt det slik: 54,3, 52,8, 51,4, 50,5, 49,0.

Da ledelsen i løpet deretter stokket rundt på grunn av pitstop, opprettholdt Hamilton solid fremgang, så da han satte inn for tredje gang på runde 48, var han bare 31,2 sekunder bak.

Han byttet til softs, litt tidligere enn Perez og Russell gjorde, og fullførte sin første runde ut av gropene 51,6 sekunder bak løpsleder Verstappen som var på medium.

Hamilton utnyttet gummien sin fra da av for å redusere gapet dramatisk. De følgende rundene hans så at gapet ble redusert slik: 50,2, 47,8, 46,8, 45,4, 43,8, 42,0, 40,8 – før han var på ryggen til Carlos Sainz og kjempet om fjerdeplassen.

Han fant snart veien forbi Sainz på runde 60, og satte i gang å fortsette å presse på – og fikk avstanden til Verstappen ned til 39,331 sekunder på slutten av runde 62.

Men med alarmer som ringte på Mercedes pitwall om motortemperaturer som et resultat av en vannlekkasje, måtte Hamilton rygge for å sikre at han kom i mål.

Med et fall på rundt to sekunder per runde, vokste lederens fordel til 54,534 sekunder ved det rutete flagget – bare et halvt sekund mer enn det hadde vært på slutten av runde to.

Tallene – spesielt Hamilton som kom innen 31 sekunder fra Verstappen i den siste stinten – peker på at han hadde vært i blandingen med Red Bull hvis ting hadde spilt ut uten dramatikken på åpningsrunden.

Hamiltons tempo ble hjulpet av å bli tvunget ut av sekvensen, noe som så ham løpe i klar luft og passe på dekkene.  En mye lengre tidlig stint på softs tillot ham å slå tilbake tiden til lederne på sin medium stint.

Hamiltons tempo ble hjulpet av å bli tvunget ut av sekvensen, noe som så ham løpe i klar luft og passe på dekkene. En mye lengre tidlig stint på softs tillot ham å slå tilbake tiden til lederne på sin medium stint.

Foto av: Pirelli

Men det som alltid er vanskelig å anslå, er hvordan tempoet ville vært annerledes hvis Hamilton kjørte i en flokk i motsetning til å gjøre sine egne ting alene, når han ikke bekymrer seg for at rivaler passerer ham og han kan fokusere utelukkende på å forlenge dekkenes levetid .

Han ville definitivt ha vært i miksen på fronten – før den eventuelle vannlekkasjen ville ha satt betalt for ethvert håp om en seier mot Verstappen.

Det ville også ha vært beslutninger som skulle tas på Mercedes-pitwallen om potensielt å flytte Russell til side av strategigrunner; og det kunne ha fått konsekvenser for Red Bull, å ikke få så mye fri luft for å bytte Verstappen til en trestopp.

Men til tross for at det fortsatt er ganske teoretisk, er det all grunn til å tro at andreplassen lå på kortene for Hamilton med det tempoet han hadde.

Det som kanskje er mest betydningsfullt er at måten ting spilte på var i motsetning til Saudi-Arabia og Imola, hvor han ble fanget i flokken og ikke kunne gjøre noen fremgang.

Og for en mann som har hatt en tøff tur siden han tapte verdenstittelen i Abu Dhabi i fjor, var det endelig et glimt av håp han har jaktet på en stund.

«Et løp som det er som en seier,» sa han. «Og det føles faktisk ofte bedre enn en seier, når du har kommet så langt tilbake og vært gjennom så mye.»

Kilde lenke

By Gutleif Hansen

Ekspert på gjennomføring av tekstsendinger og spesialist på lagidrett. I sportsjournalistikk siden 2012. En fan av motorsport og motorsport.